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Zhenyuanlong es un género representado por una única especie de dinosaurio terópodo dromeosáurido, que vivió a principios del período Cretácico, hace aproximadamente 136 y 122 millones de años, en el Barremiense, en lo que es hoy Asia.

Esqueleto de Zhenyuanlong

El holotipo (JPM-0008), un esqueleto casi completo con cráneo y mandíbula, fue encontrado en la Formación Yixian, en la provincia de Liaoning, en China. Su descubrimiento parece afirmar la gran diversidad de los dromeosáuridos en el Cretácico inferior. Presenta plumas por todo su cuerpo.

—Este nuevo dinosaurio es uno de los primos más cercanos de Velociraptor, pero sus estructura es igual que la de un pájaro—, comenta Steve Brusatte, investigador de la Universidad de Edimburgo (Reino Unido) y coautor del estudio.

Descubierto en la provincia china de Liaoning, Zhenyuanlong suni pertenece a la familia de los dromeosáuridos, unos ejemplares carnívoros y con plumas también denominados 'raptores'. Sin embargo, según el estudio publicado en Scientific Reports, la nueva especie posee las alas y las plumas más complejas vistas hasta la fecha.

La mayoría de los dromeosáuridos descubiertos hasta la fecha en Liaonling tenían el tamaño correspondiente al de un gato doméstico, con patas delanteras largas y alas amplias cubiertas de plumas. A diferencia de esos especímenes, Zhenyuanlong tenía unas dimensiones considerables, entre 126 y 165 cm de longitud, pero los brazos proporcionalmente cortos, aunque sus extremidades soportaban grandes alas formadas de plumas. Así lo describen en un artículo publicado en Scientific Reports los paleontólogos Junchang Lü, de la Academia China de las Ciencias Geológicas y Stephen Brusatte, de la Universidad de Edimburgo, en Escocia.

Antes de Zhenyuanlong, que habitó hace 125 millones de años, hubo otra excepción destacada entre los ejemplares de dromeosáuridos hallados en esta zona de China; los llamados Tianyuraptor. Eran ejemplares también de gran tamaño, alrededor de los dos metros y con extremidades cortas, igual que el nuevo fósil descubierto, pero con una diferencia la cual era que no tenían plumas. Así pues, el hallazgo de Lü y Brusatte ha servido para confirmar que este tipo de características físicas que escapan a la del resto de dinosaurios de la familia de los dromeosáuridos, no son incompatibles con el hecho de tener plumas.

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